นักวิจัยค้นพบหลักฐานว่า เมื่อ 42 ล้านปีก่อน “วาฬ” เคยมีสี่ขา และมีเท้าเป็นพังผืด

เมื่อวันที่ 2 เมษายน 2019 นักวิจัยได้ค้นพบกระดูกของวาฬยุคโบราณในประเทศเปรู จากการค้นพบในครั้งนี้ทำให้นักวิจัยทราบว่า วาฬเคยมี 4 ขา และมีเท้าเป็นพังผืด ซึ่งทำให้นักวิทยาศาสตร์ได้เบาะแสว่าบรรพบุรุษของวาฬในยุคปัจจุบันเดินทางมาถึงอเมริกาได้อย่างไร และพวกมันมีหน้าตาเป็นอย่างไรในตอนนั้น

พิพิธภัณฑ์ Natural History ในสหราชอาณาจักรอธิบายว่าสัตว์ตัวนี้เป็นวาฬยุคโบราณที่มีพฤติกรรมชอบอาศัยอยู่ในน้ำและรู้จักกันดีในชื่อ โพรโตเซทิต (protocetid) โดยโครงกระดูกมีอายุมากถึง 42.6 ล้านปีก่อน ซึ่งอยู่ในสมัยอีโอซีนตอนกลาง นักวิทยาศาสตร์ที่ค้นพบสิ่งมีชีวิตนี้ตีพิมพ์ผลการวิจัยของพวกเขาในวารสาร Current Biology ที่มีการตั้งชื่อให้มันว่า Peregocetus pacificus ซึ่งหมายถึง “วาฬที่เดินทางไปถึงมหาสมุทรแปซิฟิก”

จากข้อมูลซากดึกดำบรรพ์เปิดเผยว่าวาฬและโลมาสืบเชื้อสายมาจากสัตว์บกสี่ขาเมื่อ 50 ล้านปีก่อนในเอเชียใต้ แต่นี่ก็ทำให้นักบรรพชีวินวิทยางงเป็นไก่ตาแตกว่าวาฬยุคแรกแพร่กระจายไปทั่วโลกได้อย่างไร

“นี่เป็นบันทึกแรกที่ไม่อาจโต้แย้งได้ของโครงกระดูกวาฬสี่ขาในมหาสมุทรแปซิฟิก อาจเก่าแก่ที่สุดในทวีปอเมริกา และเป็นโครงกระดูกวาฬสี่ขานอกประเทศอินเดียและปากีสถานที่สมบูรณ์ที่สุด” Olivier Lambert นักวิทยาศาสตร์ผู้ร่วมศึกษาเกี่ยวกับสัตว์กล่าว

ตัวอย่างฟอสซิลที่ได้รับการเก็บรักษาไว้อย่างดีแสดงให้เห็นว่ามันมีหางยาวและสี่ขา โดยนิ้วเท้าของมันมีลักษณะเป็นพังผืดคล้ายกับนาก ทำให้มันสามารถทั้งว่ายน้ำและเดินบนบก และมีความยาวของลำตัวประมาณ 4 เมตร

จากหลักฐานชี้ให้เห็นว่าเส้นทางการแพร่กระจายของวาฬยุคโบราณมาสู่ทวีปอเมริกานั้นมาจากแอฟริกาเหนือผ่านทางมหาสมุทรแอตแลนติกตอนใต้ ซึ่งระยะห่างระหว่างทวีปแอฟริกาและอเมริกาตอนใต้ในยุคโบราณเป็นระยะทางเพียงครึ่งเดียวของยุคปัจจุบัน ซึ่งน่าจะเป็นเหตุผลทำให้มันสามารถเดินทางข้ามทวีปได้ไม่ยากลำบากมากนัก

Fact สมัยอีโอซีนเป็นสมัยหนึ่งของยุคพาลีโอจีนในธรณีกาลระหว่าง 56 ถึง 33.9 ล้านปีก่อนถึงปัจจุบัน เป็นสมัยที่สัตว์เลี้ยงลูกด้วยนมมีวิวัฒนาการอย่างรวดเร็ว จากขนาดเล็กมีขนาดใหญ่ขึ้น และเป็นสมัยแรกที่ช้างเริ่มปรากฎขึ้น โดยชื่อ อีโอซีน (Eocene) มาจากภาษากรีกโบราณที่แปลว่า “รุ่งอรุณ” ของสัตว์สมัยใหม่ที่ปรากฎในยุคปัจจุบันนี้นั่นเอง

อ่านต่อ – “ปลาแสงอาทิตย์” ปลาสุดประหลาด ที่มีวงจรชีวิตน่าสงสารที่สุดในทะเล