จากข้อมูลของสหประชาชาติเปิดเผยว่ามีพลาสติกถูกปล่อยลงมหาสมุทรกว่า 8 ล้านตันในแต่ละปี นี่จึงเป็นสาเหตุที่ทำให้นักวิทยาศาสตร์มองหาทุกวิถีทางเพื่อลดพลาสติก ตั้งแต่การลดใช้พลาสติกในบรรจุภัณฑ์ ไปจนถึงการใช้โดรนมองหาพลาสติกตรงทางน้ำไหลผ่าน แต่นักวิจัยจากมหาวิทยาลัยเพอร์ดูได้ไปไกลกว่านั้นด้วยการคิดค้นกระบวนการเปลี่ยนรูปแบบทางเคมีแบบใหม่ที่ทำให้พวกเขาสามารถแปลงขยะโพลีโอเลฟิน (พลาสติกที่ถูกใช้กันอย่างแพร่หลาย) มากกว่า 90% ให้กลายเป็นน้ำบันเบนซินหรือดีเซลที่มีคุณภาพสูงได้สำเร็จ

“เราได้พัฒนาวิธีการเแปลงขยะโลลีโอเลฟิน เบอร์ 2 (HDPE), เบอร์ 4 (LDPE และ LLDPE) และ เบอร์ 5 (PP) ให้เป็นผลิตภัณฑ์ที่มีประโยชน์ต่างๆ การแปลงทำได้โดยการใช้น้ำใต้วิกฤตหรือน้ำเหนือวิกฤตที่สามารถแปลงขยะพลาสติกให้เป็นน้ำมัน เชื้อเพลิง หรือแก๊ส ได้โดยขึ้นอยู่กับเงื่อนไขของกระบวนการ ส่วนสิ่งสกปรกบางอย่างในขยะพลาสติกจะถูกเปลี่ยนเป็นน้ำมันหรือถูกสกัดเป็นน้ำในกระบวนการผลิต การแปลงและการแยกสามารถทำได้ในกระบวนการเดียวกัน” ศาสตราจารย์ Nien-Hwa Linda Wang กล่าว

ในกระบวนการแปลง นักวิจัยได้ให้ความร้อนกับน้ำที่อุณหภูมิสูงถึง 850 องศาฟาเรนไฮต์ภายใต้ความดันสูง และเมื่อเติมน้ำเหนือวิกฤตลงในพลาสติกบริสุทธิ์ พลาสติกก็จะเปลี่ยนเป็นน้ำมันหลังเวลาผ่านไปประมาณหนึ่งชั่วโมง

Wang กล่าวว่าเธอไม่เห็นเหตุผลว่าทำไมการสาธิตในห้องปฏิบัติการถึงไม่ควรกลายเป็นกระบวนการผลิตขนาดขนาดใหญ่แบบโรงงาน แม้ว่าเธอจะมีงานอีกมากมายให้ทำก็ตาม

“เราประสบความสำเร็จอย่างมากในการแปลงขยะโพลีโอเลฟิน เราจำเป็นต้องวิจัยเพิ่มเติมเพื่อให้ผลิตมันออกมาในคุณภาพที่สูงขึ้นด้วยต้นทุนที่ต่ำลง เรายังไม่มีเงินทุนเพื่อทดสอบเทคโนโลยีนี้สำหรับการแปลงขยะพลาสติกประเภทอื่น หรือการแปลงขยะที่ผสมกันซับซ้อน เราหวังว่าจะได้เงินทุนเพิ่มขึ้นเพื่อทดสอบเทคโนโลยีนี้ในระดับโรงงานต้นแบบ ผลลัพธ์ที่สำเร็จในระดับโรงงานนี้จะกระตุ้นให้อุตสาหกรรมต่างๆ นำเทคโนโลยีนี้ไปใช้ในเชิงพาณิชย์อย่างแน่นอน”

Fact – บนผลิตภัณฑ์ที่ทำมาจากพลาสติกมักมีสัญลักษณ์ลูกศร 3 ตัววนเป็นรูปสามเหลี่ยมและมีหมายเลขกำกับ ซึ่งเป็นการจัดประเภทหรือชนิดของพลาสติกที่นำมารีไซเคิลได้ โดยมีทั้งหมด 7 ประเภท ตั้งแต่เบอร์ 1 ถึง 7 เช่น เบอร์ 1 สามารถพบได้ในขวดน้ำดื่ม ขวดน้ำมันพืช สามารถรีไซเคิลเป็นเส้นใยทำเสื้อกันหนาว พรม และใยสังเคราะห์ในหมอน หรือ เบอร์ 5 ที่พบได้ในภายชนะบรรจะอาหาร ถัง ตะกร้า กระบอกน้ำ ขวดบรรจุยา สามารถนำไปรีไซเคิลได้เป็นกล่องแบตเตอรี่ ชิ้นส่วนรถยนต์ และไม้กวาดพลาสติก