“กริฟฟินเลค” ทะเลสาบต้องคำสาป (ของจริง)​ ที่เปลี่ยนจระเข้ธรรมดาให้กลายเป็น “ซอมบี้” ได้

เมื่อปี 2000 นักวิจัยจากมหาวิทยาลัยฟลอริดาสำรวจประชากรอัลลิเกเตอร์ใน “ทะเลสาบกริฟฟิน” (Griffin Lake) พบว่า พวกมันมีพฤติกรรมประหลาด เช่น เซื่องซึม เคลื่อนไหวช้า ไม่มีปฏิกิริยาตอบสนอง ไม่กินอาหาร กล้ามเนื้ออ่อนแรง ว่ายน้ำไม่ได้ อีกทั้งบางตัวก็ลอยหงายท้องจนนักวิจัยคิดว่าตายแล้ว แต่จู่ ๆ ก็กลับสะดุ้งและมีชีวิตขึ้นมาเสียอย่างงั้น เป็นแบบนี้ซ้ำไปซ้ำมา ทำให้นักวิจัยเรียกอัลลิเกเตอร์ที่มีพฤติกรรมแบบนี้ว่า “จระเข้ซอมบี้” (Zombie Alligators) ปล. จระเข้กับอัลลิเกเตอร์เป็นสัตว์ในตระกูลเดียวกัน ดังนั้นเพื่อให้อ่านแล้วลื่นหูผมจะแทน “อัลลิเกเตอร์” ว่า “จระเข้” นะครับ

ซึ่งนอกจากนี้จระเข้ในทะเลสาบกริฟฟินยังมีอัตราการเสียชีวิตมากผิดปกติถึง 100-200 ตัวต่อปี นักวิจัยจึงได้เก็บตัวอย่างจระเข้ที่ตายมาทำการชันสูตรเพื่อหาสาเหตุการเสียชีวิตและพฤติกรรมประหลาดเหล่านั้น แต่เมื่อนำมาชันสูตรกลับไม่พบสาเหตุใด ๆ แถมทุกตัวที่ตายยังมีสุขภาพแข็งแรงอีกด้วย แล้วอะไรคือสาเหตุที่ทำให้พวกมันกลายเป็นซอมบี้กันล่ะ ?

จากการศึกษามานานกว่า 6 ปี เพอร์แรน โรสส์ นักชีววิทยาจาก Florida Museum of Natural History ได้ค้นพบสาเหตุการตายที่แท้จริงว่ามาจาก “สาหร่ายสีเขียวแกมน้ำเงิน” (Blue-Green Algae) ที่เติบโตและแพร่กระจายมากเกินไปแถมเมื่อตายจะปล่อยสารพิษชื่อ “ไซลินโดรสเปอร์โมซิส” (Cylindrospermopsis) เป็นสารพิษที่เข้าไปทำลายเซลล์ประสาทในสมองของจระเข้ ทำให้พวกมันควบคุมตัวเองไม่ได้ ไร้จิตสำนึก ไม่มีปฏิกิริยาตอบสนองจนดูเหมือนซอมบี้นั่นเอง

ทั้งนี้ นอกจากจะทราบตัวการที่คร่าชีวิตจระเข้ไปมากมายแล้วโรสส์ยังพบวิธีแก้ปัญหาเพื่อช่วยชีวิตจระเข้ในทะเลสาบที่เหลืออีกด้วย คือการเติมสาร “ไทอามีน” (Thiamine) หรือวิตามินบี1 นั่นเอง เพราะเซลล์ประสาทที่ถูกทำลายสามารถสร้างคืนได้ด้วยวิตามินบี 1 เนื่องจากการชันสูตรศพจระเข้ทุกตัวพบว่าทุกตัวขาดวิตามินบี 1 ทั้งสิ้น ซึ่งปกติพวกมันจะได้วิตามินบี 1 จากปลาในทะเลสาบ แต่ด้วยความเข้มข้นของสาหร่ายสีเขียวแกมน้ำเงินทำให้ปลาก็ทยอยตายลงไปมากจนไม่เหลือให้จระเข้กิน

อย่างไรก็ตาม การเติมไทอามีนลงแหล่งน้ำนั้นนับว่าเป็นการแก้ปัญหาที่ปลายเหตุและสิ้นเปลืองงบประมาณเกินไป เนื่องจากทะเลสาบแห่งนี้มีขนาดกว้างถึง 36 ตารางกิโลเมตร ดังนั้นการด้วยวิธีนี้จึงเป็นเรื่องยากมาก แต่จะให้กำจัดสาหร่ายสีเขียวแกมน้ำเงินก็ดูจะเป็นไปไม่ได้เพราะพวกมันมีขนาดเล็กมากจนตาเปล่ามองไม่เห็น นี่จึงเป็นเรื่องท้าทายที่นักวิจัยต้องหาวิธีแก้กันต่อไป ซึ่งไม่แน่ในอนาคตทะเลสาบกริฟฟินอาจกลายเป็นทะเลสาบแห่งความตายที่ไม่มีสัตว์ชนิดไหนอาศัยอยู่ก็เป็นได้

เพิ่มเติมความแตกต่างของจระเข้กับอัลลิเกเตอร์ ความจริงแล้วสัตว์ 2 ชนิดนี้จัดอยู่ในตระกูลเดียวกันคือ คอร์ดาตา (Phylum Chordata) แต่มีวงศ์ (Family) ที่ต่างกัน จระเข้มีถิ่นอาศัยอยู่ทางตอนใต้ของทวีปอเมริกา แอฟริกาและเอเชีย ส่วนอัลลิเกเตอร์จะอาศัยอยู่ทางตอนเหนือของทวีปอเมริกาตั้งแต่รัฐแคโลไรนา ไปจนถึงรัฐเท็กซัส นอกจากนี้ยังสามารถแยกได้ง่ายด้วยลักษณะภายนอก คือหัวและสีของผิวหนัง โดยจระเข้นั้นจะมีหัวเป็นรูปตัว V และมีลำตัวสีเหลืองอมเทา ส่วนอัลลิเกเตอร์จะมีหัวเป็นรูปตัว U ผิวหนังสีดำอมน้ำตาล