พบกับ “เชื้อรา” ที่สามารถเปลี่ยน “แมลงขนาดเล็ก” ให้กลายเป็นซอมบี้ได้

เชื่อว่าก่อนหน้านี้ ผู้อ่านหลายท่านคงเคยเห็นเรื่อง “เชื้อราซอมบี้” ผ่านตากันมาบ้างแล้ว ซึ่งแต่ละเว็บก็นำเสนอข้อมูลหลากหลายกันไป ผมจึงอยากขอเรียบเรียงใหม่ โดยอ้างอิงจากแหล่งข้อมูลที่มีความน่าเชื่อถือสูง NatGEO ที่นักวิจัยไทยและอังกฤษได้ทำวิจัยและบันทึกข้อมูลโดยย่อไว้ครับ ถ้าทุกคนพร้อมแล้ว เริ่มกันเลย !!

unilateralis

เชื้อราซอมบี้ ที่ทุกคนเห็นอยู่นี้มีชื่อทางการว่า Ophiocordyceps หรือจะเรียกง่าย ๆ ว่า “Zombie fungus” ก็ได้ มีทั้งหมด 4 สายพันธุ์ พบได้มากที่บราซิล ที่ไทยมีอยู่ที่เขาใหญ่ จัดอยู่ในกลุ่ม ราก่อโรคในแมลง (Insect Pathogens) ที่มีมากถึง 400 ชนิด แต่ด้วยความโหดจึงทำให้มันดังจนติดอันดับท็อป และถ้าถามว่าโหดขนาดไหน ? ก็ประมาณนี้

พฤติกรรมการเอาตัวรอดแบบปริสิตที่ฮาร์ดคอมาก : นั่นคือ มันจะขยายเผ่าพันธุ์โดยการปล่อยละอองผ่านสปอร์ทางอากาศ และเมื่อสิ่งมีชีวิตขนาดเล็กไม่ว่าจะเป็นแมงหรือแมลงตัวใด เผลอกินหรือสูดเข้าไป สปอร์เหล่านั้นจะค่อย ๆ แทรกซึมเข้าไปในทุกส่วนของร่างกาย และจะย่อยกินกล้ามเนื้อเพื่อทำให้เจ้าของร่างอ่อนแอ แต่จะยังไม่ให้ตายทันที เพราะในขณะที่มันกำลังเติบโตอยู่ในนั้น มันยังงอกเส้นใยเพื่อเข้าควบคุมปมประสาทของสมอง จนแมลงตัวนั้นมีพฤติกรรมเปลี่ยนไป ไม่สามารถควบคุมตนเองได้ “ยังมีชีวิตแต่ไร้ความรู้สึกเหมือนซอมบี้นั่นเอง”

unilateralis

ซึ่งสาเหตุสำคัญที่มันต้องควบคุมสมองด้วยก็เพราะ มันต้องการให้แมลงตัวนั้นปีนขึ้นที่สูงสุด (กิ่งไม้ ยอดรัง หรือใบไม้ที่กำลังจะร่วง) และเมื่อแมลงตัวนั้นเดินทางถึงจุดที่มันต้องการแล้ว เชื้อราที่เติบโตเต็มที่จนมีถุงสปอร์เด่นชัด ก็จะปล่อยสปอร์ของมันเหมือนตอนต้นอีกครั้ง เพื่อขยายเผ่าพันธุ์ต่อไปนั่นเอง วัฏจักรนี้จะวนไปเรื่อย ๆ ส่วนการระบาดมากน้อยขึ้นอยู่กับความชื้นของอากาศในขณะนั้นครับ (มันจึงชอบอยู่ในป่าฝนนั่นเอง)

ทั้งนี้ บนโลกมีเชื้อรามากกว่า 2 ล้านชนิด ส่วนเจ้า Ophiocordyceps มีทั้งหมด 4 สายพันธุ์ ซึ่งแต่ละสายพันธุ์จะมีถุงสปอร์และการบังคับปมประสาทที่แตกต่างกัน โดยสายพันธุ์ที่พบบ่อยที่สุดคือ unilateralis และ buquetii โดยทั้ง 2 สายพันธุ์นี้ส่งผลรุนแรงที่สุดต่อระบบประสาทครับ

(ซ้าย – buquetii) , (ขวา – longissima)

Fact – รู้หรือไม่ว่า ? เกมขั้นเทพอย่าง The Last of us ก็ได้นำข้อมูลของเจ้าเชื้อราซอมบี้สกุลนี้ เป็นไอเดียในการออกแบบและสร้างตัวละคร ชื่อว่า Clicker ด้วยนะ (อดีตเคยเป็นมนุษย์ – แต่ถูกไวรัสเล่นงาน – ไวรัสเติบโตและเข้าควบคุมมนุษย์ – และเมื่อถูกกำจัดไวรัสจะไม่หายไป – แต่จะยังคงเติบโตอยู่เงียบ ๆ แม้ร่างนั้นจะถูกทำลายระบบประสาทและสมองแล้วก็ตาม)