เชิญพบกับ “ศูนย์ฝึกใต้น้ำสุดโหด” ของนาซ่า ทำไมต้องฝึกแบบนี้ ? (แต่บอกเลยว่าโหดจริง)

ยินดีต้อนรับสู่ “Neutral Buoyancy Laboratory” (NBL) ศูนย์ฝึกใต้น้ำนักบินอวกาศของนาซ่า สถานที่จำลองการปฏิบัติงานบนสถานีอวกาศนานาชาติ (ISS) ในสภาวะไร้น้ำหนัก ตั้งอยู่ที่เมืองฮูสตัน รัฐเท็กซัส ณ ศูนย์วิจัยอวกาศจอห์นสัน (Johnson Space Center)

ภายในศูนย์ฝึก NBL ประกอบด้วยตัวอาคารที่ไร้ช่องระบายลมและสระน้ำขนาดใหญ่ ยาว 60 เมตร กว้าง 30 เมตร ลึก 12.5 เมตร โดยใต้สระได้ติดตั้งสถานีอวกาศจำลองให้นักบินซ้อมลงไปปฏิบัติงานและฝึกเดินเสมือนอยู่บนดาวเคราะห์ที่ไร้แรงโน้มถ่วง (Spacewalk) โดยนักบินผู้ฝึกซ้อมจะต้องสวมชุดที่เหมือนกับตอนปฏิบัติงานอวกาศของจริง ซึ่งชุดถูกออกแบบให้มีน้ำหนักที่เหมาะสมเพื่อนำไปลบกับแรงพยุงของน้ำแล้ว จะทำให้ผู้ฝึกซ้อมเข้าสู่สภาวะ “เสมือนไร้น้ำหนัก” (Neutrally Buoyant-แรงลอยตัวเป็นกลาง)

ขั้นตอนการฝึก : ขั้นที่ 1 ก่อนที่นักบินจะลงไปทำการฝึกใต้น้ำ จะมีทีมนักดำน้ำ 2 ทีมลงไปก่อน ทีมแรกลงไปเตรียมความพร้อมของอุปกรณ์ต่าง ๆ ซึ่งทีมนี้จะคอยบันทึกภาพและถ่ายวิดีโอตลอดการฝึกซ้อม ส่วนทีมที่ 2 จะเป็นทีมซัพพอร์ท คอยรักษาความปลอดภัยหากเกิดเหตุฉุกเฉิน เช่น นักบินหมดสติ หรืออุปกรณ์ช่วยหายใจขัดข้อง

ภารกิจฝึกซ่อมภายนอกอาคาร ISS

ขั้นตอนที่ 2 เมื่อทั้ง 2 ทีมเตรียมตัวเรียบร้อย นักบินจะสวมชุดและลงใต้น้ำ โดยจะได้รับภารกิจที่เหมือนกับภารกิจจริง ๆ บนสถานีอวกาศนานาชาติ และนักบินผู้ฝึกซ้อมจะต้องปฏิบัติภารกิจดังกล่าวใต้น้ำให้เหมือนกับเป็นภารกิจทุกขั้นตอน ซึ่งจะฝึกพร้อมกันครั้งละ 2 คน โดยทั้งคู่จะต้องอยู่ใต้น้ำนานถึง 6-8 ชั่วโมงต่อวัน-ทุกวัน เป็นระยะเวลานาน 2 ปี เพื่อฝึกให้ร่างกายเคยชินกับสภาวะไร้น้ำหนัก

โรเบิร์ต ไนท์ (Robert Knight) นักบินอวกาศของนาซ่าและผู้ควบคุมการฝึกซ้อม NBL ระบุว่า “แม้การฝึกซ้อมจะโหดและหิน นักบินต้องซ้อมเดิน แบกอุปกรณ์ ลากสิ่งของ กระทั่งซ่อมยาน แต่ตลอดระยะเวลากว่า 50 ปีที่ศูนย์ฝึก NBL เปิดใช้งาน ยังไม่มีนักบินอวกาศคนใดได้รับบาดเจ็บฉุกเฉินหรือเสียชีวิตเลยแม้แต่คนเดียว”

อย่างไรก็ตาม แม้นักบินจะไม่ได้รับการบาดเจ็บฉุกเฉินแต่ผลกระทบที่ทุกคนได้รับเหมือนกันคือ กล้ามเนื้อหัวไหล่บาดเจ็บจากการยกแขนทำงานตลอดเวลาที่อยู่ใต้น้ำ มวลกระดูกสึกหรอเพราะอยู่ในสภาวะไร้น้ำหนักเป็นเวลานาน กล้ามเนื้อมืออ่อนแรงเพราะถูกใช้งานมากที่สุด ซึ่งจากการสำรวจปี 2005 พบว่า นักบินที่ทำการฝึกซ้อม ณ ศูนย์ฝึกแห่งนี้ กว่า 25% จากทั้งหมด ล้วนมีปัญหาทางกายภาพระยะยาว

Fact – สถานีอวกาศนานาชาติ (ISS) ที่ปฏิบัติงานอยู่บนอวกาศ ณ เวลานี้คือสิ่งก่อสร้างที่แพงที่สุดของมนุษย์ โดยใช้งบไปทั้งสิ้น 150,000 ล้านเหรียญสหรัฐฯ และมีค่าบำรุงรักษาอยู่ที่ปีละ 30,000 ล้านเหรียญต่อปี โดยคาดว่าจะปลดประจำการตกลงสู่ก้นมหาสมุทรตรงจุดนีโม่ในปี 2024 จากความสูง 400 กิโลเมตรเหนือผิวโลก และอาจเปลี่ยนไปใช้ สถานีอวกาศเทียนกง (Tiangong) ของประเทศจีน เป็นสถานีต่อไป