Ball Pyramid เกาะสุดห่างไกล บ้านของเหล่าแมลงที่เหลือเพียง 24 ตัวสุดท้ายบนโลก

“บอลพีระมิด” (Ball Pyramid) คือ เกาะภูเขาหินที่สูงที่สุดของโลก ตั้งอยู่ห่างจากชายฝั่งออสเตรเลีย 600 กิโลเมตร โดยมีความสูงอยู่ที่ 562 เมตร ยาว 1,100 เมตร แต่กว้างเพียง 300 เมตร (เคยเป็นส่วนหนึ่งของภูเขาไฟขนาดใหญ่กลางมหาสมุทรแปซิฟิกเมื่อประมาณ 7 ล้านปีที่แล้ว) และแมลงที่เราพูดถึงคือ ตั๊กแตนกิ่งไม้ (Tree Lobster) แมลงขนาดยักษ์ตัวเท่าฝ่ามือมนุษย์ ชื่อวิทยาศาสตร์ Dryococelus australis

โดยตอนแรกเรานึกว่ามันสูญพันธุ์ไปตั้งแต่ปี 1920 หรือเมื่อ 80 ปีก่อนแล้ว แต่สุดท้ายเมื่อปี 2001 หลังจากการเดินทางไปสำรวจของ 2 นักวิจัยชาวออสเตรเลีย พวกเขาได้พบแมลงชนิดนี้กว่า 24 ตัวในสภาพอ้วนท้วนสมบูรณ์ ที่ระดับความสูง 152 เมตร ซึ่งอยู่กระจุกรวมกันบนต้นไม้ต้นหนึ่ง

เจ้า Tree Lobster สามารถมีความยาวได้ถึง 17 เซนติเมตร และมีน้ำหนัก 25 กรัม เป็นแมลงไม่มีปีก แต่สามารถวิ่งได้อย่างรวดเร็ว จากข้อมูลข้างต้นจึงทำให้พวกมันกลายเป็น “แมลงประเภทปล้องที่มีน้ำหนักมากที่สุด รวมถึงหายากที่สุดในโลกด้วยนั่นเอง” และทั้ง 2 นักวิจัยยังได้พบแมลงสายพันธุ์ใหม่อีกกว่า 27 สายพันธุ์เพิ่มเติมครับ

ทั้งนี้ ปริศนาที่ทำให้เรื่องนี้น่าสนใจก็คือ ข้าง ๆ เกาะบอลพีระมิด จะมีเกาะขนาดใหญ่อีกแห่งตั้งอยู่ห่างกันประมาณ 20 กิโลเมตร ชื่อว่าเกาะลอร์ดฮาว (Lord Howe) ซึ่งในช่วงศตวรรษที่ 19 บนเกาะเล็กแห่งนี้มีเจ้าแมลงทรีล็อบสเตอร์อาศัยอยู่เต็มไปหมด จนกระทั่งพวกมันสูญพันธุ์ไปเพราะมีคนทะลึ่งทำหนูดำ (Black rats) หลุดจนเกิดการขยายพันธุ์ผิดระบบนิเวศ และก็มาพบอีกทีบนเกาะบอลพีระมิดตามข้อมูลข้างต้น จึงทำให้ทุกคนสงสัยว่า มันเดินทางมายังเกาะแห่งนี้ได้อย่างไร ? (ปีกก็ไม่มี)

แล้วพวกมันกินอะไรบนเกาะแห่งนั้น เนื่องจากเป็นเกาะหินทั้งเกาะจึงทำให้มีพืชและผลไม้น้อยมาก หรือในช่วงเวลา 80 ปี พวกมันปรับตัวจนกลายเป็นแมลงที่สามารถกินเยื่อไม้เพื่อเอาตัวรอดได้ ? แต่ข้อสันนิษฐานที่น่าจะเป็นไปได้ที่สุดคือ หรือตั๊กแตนกิ่งไม้บนเกาะลอร์ดฮาวจะเป็นคนละชนิดกับที่พบบนเกาะบอลพีระมิด ? คำถามทั้งหมดนี้สามารถตอบได้บางข้อแล้วครับผม

(ซ้าย – ถูกเพาะพันธุ์ขึ้นมาใหม่) , (ขวา – ตัวที่สูญพันธุ์ไปแล้วและถูกสตาฟไว้ในพิพิธภัณฑ์)

ต่อมา ในปี 2016 ทางสวนสัตว์เมลเบิร์นได้ทำการฟักไข่ 13,000 ฟอง และส่งไปยังสวนสัตว์ประเทศต่าง ๆ ทั้ง อังกฤษ สหรัฐอเมริกา แคนาดา เพื่อป้องกันไม่ให้เกิดการสูญพันธุ์ของตั๊กแตนสายพันธุ์นี้อีก

และอัพเดตล่าสุด ในปี 2017 ผลวิจัยจากการตรวจสอบ DNA ออกมาแล้วว่า แมลงจากเกาะทั้ง 2 แห่ง พวกมันมีจีโนมแตกต่างกันเพียง 1% จึงทำให้นักวิจัยประกาศว่า “พวกมันเป็นแมลงสายพันธุ์เดียวกัน” และการปรับตัวนั้นเกิดขึ้นจริง แต่ยังไม่ทราบว่าเดินทางมายังเกาะบอลพีระมิดได้อย่างไร

ซึ่งแผนต่อไปคือ การกำจัดหนูดำบนเกาะลอร์ดฮาวให้หมดไป เพื่อให้แมลงเหล่านี้ได้กลับไปอาศัยยังถิ่นกำเนิดของตนเอง เพราะตั๊กแตนกิ่งไม้ชนิดนี้ มีอีกชื่อหนึ่งว่า “Lord Howe stick insect” เป็นชื่อดั้งเดิมตั้งตามชื่อถิ่นอยู่อาศัยที่แท้จริงนั่นเองครับ

Fact – Fairyfly หรือ แมลงนางฟ้าทิงเกอร์เบลล์ คือแมลงที่มีขนาดเล็กที่สุดในโลก ความยาวลำตัวแค่ 0.005472 นิ้ว หรือ 0.014 เซนติเมตร ใหญ่กว่าเส้นผมคนเราเพียง 2.5 เท่า พบได้ในป่าฝนประเทศคอสตาริก้าเท่านั้น