เชิญพบกับ “หมูนรก” (Hell Pig) ดึกดำบรรพ์สุดเถื่อน (สัตว์สุดซ่าที่มีรอยยิ้มกระชากใจ)

“เอนเทโลดอน” (Entelodont) หรือฉายา “หมูนรก” (Hell Pig) สิ่งมีชีวิตดึกดำบรรพ์ลักษณะคล้าย “หมู” (แต่ไม่ได้มีความสัมพันธ์ในด้านวิวัฒนาการกับหมูในปัจจุบัน แต่จะใกล้ชิดกับฮิปโปมากกว่า) มีชีวิตอยู่บนโลกเมื่อ 30 ล้านปีก่อนในยุคเอโอซีน มีถิ่นกำเนิดอยู่ในมองโกเลีย (ตั้งแต่ยุโรปจนถึงอเมริกาเหนือ)

โดยฉายา “หมูนรก” นั้นได้มาจากโครงสร้างทางร่างกายที่มีขนาดมหึมาและปากที่มีขนาดยาวคล้ายจระเข้ (ใหญ่พอจะงับหัวม้าให้หายไปได้ภายในคำเดียว) รวมถึงเขี้ยวที่มีขนาดใหญ่เทียบเท่าข้อมือมนุษย์ผู้ชายหุ่นล่ำ ๆ คนหนึ่ง ซึ่งนักบรรพชีวินพบฟอสซิลของเอนเทโลดอนที่ใหญ่ที่สุด ในรัฐเนบราสกา ประเทศอเมริกา ถูกตั้งชื่อว่า “แดโอดอน” (Daeodon) หนักมากถึง 900 กิโลกรัม นับว่าพวกมันเป็นสัตว์ที่มีขนาดใหญ่ที่สุดที่อาศัยอยู่ในทวีปอเมริกาเหนือนับตั้งแต่ไดโนเสาร์สูญพันธุ์เลยทีเดียว

แม้ลักษณะทางกายภาพจะดูน่ากลัว แต่จากการศึกษาโครงสร้างฟันและกรามพบว่า แท้จริงแล้วพวกมันอาจไม่ได้โหดร้ายเหมือนฉายาที่ถูกยัดเยียด เพราะถึงจะมีเขี้ยวที่ใหญ่และแหลมคม แต่ฟันกรามของพวกมันนั้นแบนราบและถี่ยิบ ซึ่งเหมาะกับการเคี้ยวพืชมากกว่ากินเนื้อ นั่นทำให้นักวิจัยสันนิษฐานว่า เขี้ยวหน้าที่ดูน่ากลัวอาจใช้สำหรับขุดดินเพื่อหารากพืชมากกว่าการล่าสัตว์

แต่ในขณะเดียวกันเหล่านักวิจัยยังเชื่อว่า เจ้าเอนเทโลดอนนั้นไม่ได้เป็นสัตว์กินพืชเพียงอย่างเดียว แต่ยังคงกินเนื้อด้วยเช่นกัน เนื่องจากพวกเขาพบรอยกัดที่มีขนาดใหญ่เท่ากับเขี้ยวของมันบนกะโหลกของสัตว์ชนิดอื่น แต่อาจไม่ได้เป็นการลงมือล่าเหยื่อเอง เพราะขนาดตัวที่ใหญ่มหึมาอาจเชื่องช้าเกินไปสำหรับการล่า แต่ก็มีข้อดีเพราะใช้ขู่สัตว์นักล่าและชุบมือเปิบกินเหยื่อตัวนั้นแทน (พวกมันมีประสาทการดมกลิ่นที่ดีเยี่ยมเทียบเท่าสุนัขในการตามหาซากสัตว์ที่ถูกล่าทิ้งไว้นั่นเอง)

และจากหลักฐานฟอสซิลของหมูนรกหลายตัว ไม่พบร่องรอยการถูกล่าเลยแม้แต่ตัวเดียว จะมีเพียงก็แต่รอยกัดของเอนเทโลดอนด้วยกันเอง นั่นหมายความว่าไม่มีนักล่าชนิดในสามารถล่าพวกมันได้ พวกมันจึงอาจอยู่บนจุดสูงสุดของห่วงโซ่อาหาร

แล้วพวกมันสูญพันธุ์ได้อย่างไร ? คำตอบ : คาดว่าเกิดจากการเปลี่ยนแปลงของสภาพอากาศครั้งรุนแรงที่ก่อนเข้าสู่ยุคน้ำแข็ง ป่าไม้ที่เคยเป็นแหล่งที่อยู่อาศัยของพวกมันเปลี่ยนกลายเป็นทุ่งหญ้า รวมถึงการมาของเสือเขี้ยวดาบ ที่ไม่เกรงกลัวต่อเอนเทโลดอนอีกต่อไป ทำให้ไม่สามารถไล่นักล่าให้หนีไปและทิ้งซากเหยื่อไว้ให้พวกมันกินได้อย่างที่เคย จนแหล่งอาหาลดน้อยลง สุดท้ายก็ค่อย ๆ ตายลงและสูญพันธุ์ไปในที่สุด

Fact – “เสือเขี้ยวดาบ” (Smilodon) เป็นสัตว์ตระกูลแมวชนิดแรกของโลกที่วิวัฒนาการขึ้นเมื่อ 30 ล้านปีก่อน ในยุคโอลิโกซีน มีขนาดใหญ่พอกับสิงโตแอฟริกัน ส่วนสูงถึงไหล่ 120 เซนติเมตร หนักเกือบ 500 กิโลกรัม เขี้ยวมีความยาว 30 เซนติเมตร สามารถเจาะเข้าผิวของสัตว์ที่มีหนังหนาได้แบบสบาย ๆ อาศัยอยู่ทุกทวีปทั่วโลก ก่อนจะสูญพันธุ์ไปเมื่อ 10,000-11,000 ปีก่อน