บังเอิญพบ “ยีราฟแคระ” (Dwarf Giraffes) เตี้ยสุดเท่าที่โลกเคยเจอ (เล็กกว่าปกติ 2 เท่า)

ในปี 2015 ขณะที่นักวิจัยกำลังทำการสำรวจประชากรยีราฟในอุทยานแห่งชาติเมอร์ชิสันฟอลส์ (Murchison Falls National Park) ในประเทศอูกันด้า พวกเขาพบยีราฟป่าตัวหนึ่งมีขาสั้นผิดปกติ ซึ่งตอนแรกเข้าใจว่าเป็นลูกยีราฟ แต่เมื่อสังเกตจากลักษณะและโครงสร้างแล้วพบว่านี่มันคือยีราฟที่โตเต็มวัยแล้วจริง ๆ โดยมันมีความสูง 2.7 เมตรเท่านั้น (ยีราฟโตเต็มวัยจะสูงราว 4.6-6.1 เมตร)

และนั่นไม่ใช่ตัวเดียวที่มีลักษณะแบบนี้ เพราะต่อมาในปี 2018 นักวิจัยพบยีราฟที่มีขาสั้นแบบเดียวกันอีก 1 ตัว (สูง 2.5 เมตร) ที่ประเทศนามิเบีย ซึ่งปกติแล้วลูกยีราฟจะใช้เวลาประมาณ 3-6 ปี ในการเติบโตเต็มที่ โดยนักวิจัยคาดว่ายีราฟแคระทั้งสองมีอายุไม่ต่ำกว่า 6 ปี นั่นหมายความว่า พวกมันทั้งคู่เป็นยีราฟที่โตเต็มวัยแล้วนั่นเอง (ไม่สูงมากกว่านี้แล้ว)

การค้นพบนี้ได้รับการตีพิมพ์ลงในวารสาร BMC Research Notes โดยนักวิจัยให้ข้อสรุปว่าเกิดจากความบกพร่องทางพันธุกรรมทำให้เกิดภาวะแคระแกร็น (Dwarfism) หรือภาวะโครงกระดูกเติบโตผิดปกติ (Skeletal Dysplasia) ซึ่งเรื่องนี้กลายเป็นที่สนใจของเหล่านักวิจัย เพราะภาวะแคระแบบนี้ไม่เคยเกิดขึ้นกับยีราฟตัวใดในโลกมาก่อน

มิเชล บราวน์ หนึ่งในทีมผู้ค้นพบ กล่าวว่า “เนื่องจากสภาพแวดล้อมและแหล่งอาหารที่เปลี่ยนแปลงไป ต้นไม้ที่เคยสูงก็เตี้ยลง ดังนั้นมีความเป็นไปได้ว่านี่อาจเป็นจุดเริ่มต้นของการวิวัฒนาการของสัตว์ที่สูงที่สุดในโลกอย่างยีราฟ ให้มีขนาดที่เหมาะสมเพื่อความอยู่และดำรงสายพันธุ์ต่อไป อีกทั้งพวกมันยังมีขนาดที่เล็กลงเมื่อเทียบกับเมื่อหลายร้อยปีที่ผ่านมา”

อย่างไรก็ตาม นักวิจัยเคยเป็นห่วงว่า เจ้ายีราฟแคระคู่นี้อาจมีชีวิตอยู่ได้ไม่นานนัก เนื่องจาก สัตว์ที่มีลักษณะผิดปกติจะมีสุขภาพที่ไม่แข็งแรง และไม่ได้รับการยอมรับจากสมาชิกในฝูง รวมถึงหาคู่ผสมพันธุ์ไม่ได้เนื่องจากตัวเล็กเกินไป แต่จากการสำรวจล่าสุดในปี 2020 พบว่า ยีราฟจิ๋วทั้งสองมีสุขภาพที่แข็งแรงดี แถมยังอยู่ร่วมกับสมชิกในฝูงได้เป็นอย่างดี แต่สำหรับเรื่องการผสมพันธุ์นั้นยังคงเป็นปัญหาอยู่ดี

เพิ่มเติม : เคยสงสัยมั้ยว่านักวิจัยจะวัดความสูงยีราฟได้อย่างไร ? ตอบ : ใช้เครื่องมือ Photogrammetry เป็นเครื่องมือที่ใช้เลเซอร์วัดความสูงจากภาพถ่าย โดยเครื่องจะทำการเปรียบเทียบขนาดพิเซลในรูปถ่ายกับขนาดจริง อารมณ์เหมือนใช้แอพ Measure ของไอโฟนในการวัดสิ่งของต่าง ๆ จากขนาดจริง

Fact – ปัจจุบัน ยีราฟถูกจัดให้เป็นสัตว์ที่มีแนวโน้มใกล้สูญพันธุ์ (Vulnerable: VU) โดยตลอดช่วงสามสิบปีที่ผ่านมา จำนวนยีราฟตามธรรมชาติในแอฟริกามีจำนวนลดลงกว่า 40% ซึ่งพบว่ามียีราฟเหลือตามธรรมชาติราว 110,000 ตัวเท่านั้น