ค้นพบฟอสซิล “อิคาเรียวาริโอเทีย” บรรพบุรุษแรกสุดของสัตว์เกือบทุกชนิดในปัจจุบัน

นักบรรพชีวินวิทยา ค้นพบฟอสซิลของสิ่งที่อาจนับได้ว่าเป็นบรรพบุรุษของ “สัตว์ตัวแรกของโลก” ในประเทศออสเตรเลียตามรายงานของสำนักข่าว ScienceAlert เมื่อวันที่ 24 มีนาคม 2020

บรรพบุรุษของสัตว์ในยุคใหม่ตัวนี้ มีชื่อว่า อิคาเรียวาริโอเทีย (Ikaria wariootia) เป็นสิ่งมีชีวิตโบราณรูปร่างคล้ายหยดน้ำ ที่มีขนาดเท่ากับเม็ดข้าว ถึงแม้ว่าจากรูปฟอสซิลที่ค้นพบมันจะดูไม่เหมือนสิ่งมีชีวิต ออกจะคล้ายกับรอยนูนบนหินทั่ว ๆ ไปซะด้วยซ้ำ แต่นักวิทยาศาสตร์ยืนยันว่านี่คือตัวอย่างที่เก่าแก่ที่สุดของสิ่งมีชีวิตแบบ ไบลาทีเรีย (bilaterians)

ไบลาทีเรียคือสิ่งมีชีวิตที่มีสมมาตรด้านข้าง สามารถบอกได้ว่ามันมีด้านหน้า ด้านหลัง บน ล่าง ซ้ายและขวา หรือจำแนกอย่างที่สุดก็คือมันต้องมีปากและมีรูขับถ่าย ซึ่งเป็นสัตว์ส่วนใหญ่ที่เรารู้จักกันดี ส่วนสัตว์ที่ไม่ใช่ไบลาทีเรียก็จะเป็นสัตว์ที่มีรูปร่างแบบสมมาตรรัศมี เช่นแมงกะพรุน ฟองน้ำ และไนดาเรีย

“นี่คือสิ่งที่นักชีววิทยาวิวัฒนาการเคยทำนายเอาไว้ มันน่าตื่นเต้นจริง ๆ ที่สิ่งที่เราค้นพบนี้ตรงกับสิ่งที่เคยถูกทำนายเอาไว้เป๊ะ ๆ” แมรี โดรเซอร์ (Mary Droser) นักธรณีวิทยาจาก มหาวิทยาลัยริเวอร์ไซด์ (UC Riverside) กล่าว

ในช่วงไม่กี่ปีที่ผ่านมานักวิทยาศาสตร์ได้เรียนรู้เกี่ยวกับสิ่งมีชีวิตหลายเซลล์มากมาย นำไปสู่การกำหนดกลุ่มสิ่งมีชีวิตแบบใหม่ที่เรียกว่า อีดีแอคารา ไบโอตา (Ediacara biota) ซึ่งอาจจะเคยมีอยู่จริงก่อนการระเบิดครั้งใหญ่ในยุคแคมเบรียน (Cambrian explosion)

และหนึ่งในสิ่งมีชีวิตดังกล่าวที่เรียกว่า ดิคคินโซเนีย (Dickinsonia) ก็ได้รับความสนใจเป็นอย่างมากจากนักวิทยาศาสตร์ในฐานะของสิ่งมีชีวิตหลายเซลล์ที่เก่าแก่ที่สุดในโลกที่เคยค้นพบ

แต่อย่างไรก็ตาม ดิคคินโซเนียเป็นกลุ่มสิ่งมีชีวิตที่วิวัฒนาการไปสู่จุดจบ คือ สูญพันธุ์ไปแล้ว และไม่ส่งต่อการวิวัฒนาการมาสู่สิ่งมีชีวิตในยุคปัจจุบันใด ๆ เลย

นั่นนำไปสู่คำถามที่ว่า ถ้าอย่างนั้นสิ่งมีชีวิตแบบไบลาทีเรียในปัจจุบันวิวัฒนาการขึ้นมาจากไหน และคำตอบก็ซ่อนอยู่ในซากฟอซซิลดึกดำบรรพ์ที่ขุดพบเมื่อนานมาแล้วในเมือง นิลเปนา (Nilpena) ของออสเตรเลีย ซึ่งเชื่อว่าน่าจะเป็นหลักฐานของสิ่งมีชีวิตไบลาทีเรียในปัจจุบัน

เพียงแต่ตลอดเวลาที่ผ่านมาเทคโนโลยียังไม่ก้าวหน้าเพียงพอจะสามารถระบุได้ว่าแผ่นหินที่ขุดพบนั้นมีสิ่งมีชีวิตอะไรซ่อนอยู่ จนกระทั่งการศึกษาล่าสุดนำเครื่องเลเซอร์สแกนมาใช้ และพบกับฟอสซิลของสิ่งมีชีวิตโบราณตัวเล็ก ๆ หลายร้อยตัวซ่อนอยู่ ซึ่งนักวิจัยตั้งชื่อให้กับมันว่า อิคาเรียวาริโอเทีย ตามที่ได้ระบุไว้ตอนต้นครับ

สรุป – เป็นเวลาหลายปีมาแล้วมาแล้วที่นักบรรพชีวินวิทยาพยายามค้นหาว่าบรรพบุรุษที่เก่าแก่ที่สุดของสิ่งมีชีวิตแบบไบลาทีเรีย หรือสิ่งมีชีวิตทั่วไปที่เรารู้จักกันนั้นคืออะไรกันแน่ จนกระทั่งมาค้นพบ อิคาเรียวาริโอเทีย สัตว์โบราณตัวเล็กหน้าตาคล้ายหนอน ซึ่งน่าจะเป็นบรรพบุรุษของเราและสัตว์อีกหลายชนิดในปัจจุบันครับ

Fact – ยุคแคมเบรียนเป็นยุคแรกของมหายุคพาลีโอโซอิก ซึ่งเป็นยุคสำคัญที่เกิดการเปลี่ยนแปลงครั้งใหญ่ของสิ่งมีชีวิต จากที่เคยมีขนาดเล็กและเรียบง่ายมาสู่รูปแบบสิ่งมีชีวิตที่องค์ประกอบซับซ้อน เป็นยุคที่มีการสายพันธุ์ของสิ่งมีชีวิตมากมายอุบัติขึ้นพร้อมกันจนถูกเรียกว่า “การระเบิดทางชีวภาพ”

อ่านต่อ – การค้นพบฟอสซิล “ยุง” ดึกดำบรรพ์ตัวแรก ที่มีเลือดอยู่เต็มพุง ที่มีอายุกว่า 46 ล้านปี!