“WASP-76b” ดาวเคราะห์ร้อนนรก ที่มีฝนตกเป็นเหล็กหลอมเหลว

เราเคยนำเสนอการค้นพบดาวเคราะห์รูปแบบต่าง ๆ ไปแล้วหลายบทความ และในบทความนี้ก็ถึงคิวของดาวเคราะห์สุดโหด ที่หากจะเรียกว่าเป็นดาวนรกก็คงไม่ผิดนัก เพราะดาวดวงนี้ฝนตกเป็นเหล็กร้อนหลอมเหลวครับ

จากงานวิจัยที่เผยแพร่ผ่าน Nature เมื่อวันที่ 11 มีนาคม เนื้อหาหลักพูดถึงดาว WASP-76b ซึ่งอยู่ห่างจากโลก 640 ปีแสง ในกลุ่มดาวปลาคู่

WASP-76b เป็นดาวแก๊สยักษ์แบบดาวพฤหัสร้อน (Hot jupiter) คือมีโครงสร้างภายนอกเหมือนกันกับดาวพฤหัสแต่ร้อนกว่ามาก เพราะมีอุณหภูมิในตอนกลางวันสูงถึง 2,400 องศาเซลเซียส ร้อนพอจะทำให้เหล็กระเหยเป็นไอได้สบาย

ที่น่าสนใจก็คือตอนกลางคืน ไอเหล็กในชั้นบรรยากาศจะควบแน่นกลายเป็นของเหลวตกลงมาเป็นฝนเหล็กที่ร้อนระอุ ก่อนจะระเหยกลับเป็นไออีกครั้งในตอนกลางวันเป็นวัฏจักรสุดโหดแบบนี้ต่อไปเรื่อย ๆ

“เราอาจพูดได้ว่าดาวดวงนี้จะมีฝนตกทุกเย็น ติดแค่ฝนที่ว่ามันเป็นเหล็ก” เดวิด เออรันเรค (David Ehrenreich) นักดาราศาสตร์ตาก มหาวิทยาลัยเจนีวา กล่าว

WASP-76b จริง ๆ แล้วถูกค้นพบตั้งแต่ปี 2016 แต่เพิ่งมีการศึกษาเพิ่มเติม จนเรารู้ว่ามันเป็นดาวนอกระบบแบบดาวพฤหัสร้อน ซึ่งมีมวลน้อยกว่าดาวพฤหัสเพียงแต่เล็กน้อย แต่มีกลุ่มแกซเป็นชั้นบรรยากาศหนาแน่นกว่าทำให้มีเส้นผ่านศูนย์กลางใหญ่กว่าประมาณ 1.8 เท่า และโคจรห่างจากดาวฤกษ์เพียงแค่ 5 ล้านกิโลเมตร แถมยังเป็นดาวฤกษ์ที่ใหญ่กว่าและร้อนกว่าดวงอาทิตย์ของเรามาก

และนอกเหนือจากนั้นแล้ว มันยังเป็นดาวที่มีการโคจรแบบ ไทดัลล็อก (Tidal-lock) หรือการหันหน้าด้านเดียวเข้าหาดาวฤกษ์

ทำให้ด้านหนึ่งของดาวที่เป็นตอนกลางวันมีอุณหภูมิสูงถึง 2,400 องศา ส่วนด้านกลางคืนก็มีอุณหภูมิต่ำกว่าที่ 1,500 องศา ซึ่งความแตกต่างของอุณหภูมิขนาดนี้ก็ทำให้เกิดลมพายุรุนแรงที่พัดเอาไอเหล็กไปทั่วทั้งดาว

แต่ถึงอย่างนั้น WASP-76b ก็ไม่ใช่ดาวเคราะห์ที่ร้อนที่สุดที่เราเคยพบนะครับ เพราะตำแหน่งแชมป์ยังคงเป็นของดาว KELT-9b ซึ่งโคจรแบบไทดัลล็อกเหมือนกัน แต่ต่างกันที่มันโคจรอยู่ใกล้ดาวฤกษ์มากจนตัวมันเองถูกเผาไหม้เป็นไอตลอดเวลาและกำลังค่อย ๆ สูญเสียมวลไปเรื่อย ๆ โดยที่ด้านกลางวันจะมีอุณหภูมิสูงถึง 4,300 องศาเซลเซียสเลยทีเดียว

สรุป – นักวิจัยวิเคราะห์ข้อมูลของดาว WASP-76b ที่เคยค้นพบในปี 2016 เพิ่มเติมจนพบว่าดาวดวงนี้โคจรแบบไทดัลล็อกและด้วยอุณหภูมิที่สุดขั้วทำให้บรรยากศของดาวที่เต็มไปด้วยไอเหล็กมีการกลั่นตัวเป็นฝน เป็นดาวที่เข้ากับคอนเซ็ปต์ของดาวนรกจริง ๆ ครับ

Fact – แกมมา ซีฟิอัส เอบี (Gamma Cephei Ab) ถือเป็นดาวเคราะห์นอกระบบดวงแรกที่ถูกค้นพบอย่างเป็นทางการในปี 2003 ซึ่งก็ชี้ว่าเทคโนโลยีในการสำรวจดวงดาวของมนุษย์นั้นพัฒนาขึ้นมาเร็วขนาดไหนภายในเวลาแค่ 10 กว่าปี

อ่านต่อ – นาซ่าพบดาวเคราะห์ดวงใหม่คล้ายโลก “ซูเปอร์เอิร์ธ” อยู่ห่างจากเราเพียง 31 ปีแสง