นักวิจัยขุดพบลูกสิงโต 2 ตัว ถูกแช่แข็งนานกว่า 40,000 ปี (ตอนนี้หวังใช้ DNA คืนชีพพวกมัน)

นี่ไม่ใช่ลูกสิงโตทั่วไป แต่มันคือ “ลูกสิงโตถ้ำ” 2 ตัว ที่ถูกขุดพบโดยนักวิจัยรัสเซีย เมื่อปี 2018 ในถ้ำแห่งหนึ่ง ณ เขตไซบีเรีย โดยทั้งคู่ถูกฝังอยู่ใต้ชั้นดินเพอร์มาฟรอสท์ (ชั้นดินเพอร์มาฟรอสท์ คือ ชั้นดินที่มีอุณหภูมิต่ำกว่า 0 องศาเซลเซียส ทำให้ชั้นดินบริเวณนั้นเย็นจัดจนกลายเป็นน้ำแข็ง) มานานกว่า 44,000 ปี ซึ่งความเย็นในชั้นน้ำแข็งเพอร์มาฟอสท์ทำให้สภาพของลูกสิงโตคู่นี้อยู่สภาพที่สมบูรณ์ที่สุดเท่าที่เคยพบมา โดยผู้ค้นพบได้ตั้งชื่อให้กับเจ้าลูกสิงโตทั้งสองว่า “สปาร์ตา” (Sparta) และ “บอริส” (Boris) – สิงโตถ้ำ คือสิงโตยุคน้ำแข็งที่อาศัยอยู่ในเขตหนาว ส่วนสิงโตทั่วไปที่เรารู้จักจะอาศัยอยู่ในเขตร้อน

สปาร์ตา (ซ้าย), บอริส (ขวา) 

ดร. อัลเบิร์ต โพรโตโปปอฟ ผู้เชี่ยวชาญด้านซากสัตว์แช่แข็งจากยุคแมมมอธ แห่งสถาบันวิจัยไซบีเรียน ได้ทำการตรวจสอบอายุของลูกสิงโตถ้ำทั้งสองแล้วพบว่า เจ้าสปาร์ตามีชีวิตอยู่เมื่อประมาณ 26,000 ปีก่อน และมีอายุเพียงไม่กี่เดือนเท่านั้นก่อนเสียชีวิต แต่ที่น่าสนใจคือ อะไรเป็นสาเหตุการตายที่ทำให้เจ้าสปาร์ตาอยู่ในสภาพที่สมบูรณ์ไร้รอยขีดข่วนได้ขนาดนี้

ด้วยความสงสัยเขาจึงทำการเอ็กซ์เรย์ จนพบว่า ในท้องของมันไม่มีเศษซากไขมันหรืออาหารหลงเหลืออยู่แม้แต่น้อย เขาจึงมั่นใจได้ว่ามันเสียชีวิตจากการ “อดอาหาร” ซึ่งแน่นอนว่าพฤติกรรมโดยปกติของสิงโตนั้นจะไม่ทิ้งลูกอ่อน แต่สาเหตุที่ไม่พบซากแม่ของมันอาจเป็นเพราะเสียชีวิตขณะออกไปหาอาหารนั่นเอง

ส่วนเจ้าบอริสนั้น มีชีวิตอยู่เมื่อ 44,000 ปีก่อน และมีอายุเพียง 2-3 สัปดาห์เท่านั้นก่อนจะเสียชีวิต สาเหตุมาจากการถูกถ้ำถล่มทับในขณะที่แม่ของมันออกไปหาอาหารเช่นเดียวกัน โดยอัลเบิร์ตวิเคราะห์จากรอยแผลตามร่างกาย

ด้วยความสมบูรณ์ของลูกสิงโตถ้ำ 2 ตัวนี้ ทำให้นักวิจัยหวังที่จะใช้ DNA ของทั้งคู่ในการคืนชีพให้พวกมันกลับมามีชีวิตได้อีกครั้ง โดยตั้งใจจะใช้วิธีการเดียวกันกับการคืนชีพช้างแมมมอธ แต่อาจต้องใช้เวลาอีกนานพอสมควรในค้นคว้าต่อไป (วิธีการคืนชีพช้างแมมมอธอธิบายอยู่ใน Fact)

มารู้จักกับสิงโตถ้ำกันสักนิด – “สิงโตถ้ำ” มีชื่อวิทยาศาสตร์ว่า Panthera spelaea วิวัฒนการขึ้นครั้งแรกเมื่อราว ๆ 600,000 ปีก่อน มีความสูงเฉลี่ย 119 เซนติเมตร ยาวเฉลี่ย 210 เซนติเมตร (ใหญ่กว่าสิงโตในปัจจุบันนิดหน่อย) อาศัยอยู่แถบยุโรปและอลาสก้า (เขตหนาว) ซึ่งต่างจากสิงโตในปัจจุบันที่อาศัยอยู่ในทวีปแอฟริกา เขตทุ่งหญ้าซาวันนา(เขตร้อน) โดยสิงโตถ้ำนั้นสูญพันธุ์ไปเมื่อ 13,000 ปีก่อน

Fact – การคืนชีพแมมอธ คือ ใช้สเต็มเซลล์ของแมมมอธ (เซลล์ต้นกำเนิด) มาดัดแปลงเข้ากับยีนของช้างปัจจุบัน (ช้างเอเชียคือช้างที่มีจีโนมใกล้เคียงกับแมมมอธมากที่สุด) แล้วนำไปกระตุ้นให้กลายเป็นเซลล์ไข่ จากนั้นก็ฉีดกลับเข้าไปในช้างเอเชียเพื่อให้มันอุ้มท้อง (embryo) และรอให้มันเกิดออกมาเป็น “แมมโมแฟนต์” (Mammophant) ช้างลูกครึ่งเอเชียและแมมมอธ แม้วิธีนี้จะทำให้ไม่ได้ “แมมมอธ 100%” แต่ก็เป็นวิธีที่มีโอกาสสำเร็จมากที่สุด