ค้นพบวัตถุอายุ 7 พันล้านปีจากอุกกาบาต เก่าแก่ที่สุดเท่าที่เคยพบบนโลก

วันที่ 14 มกราคม 2020 สำนักข่าว Independent รายงานว่า นักวิทยาศาสตร์ค้นพบวัตถุของแข็ง (solid material) ที่เก่าแก่ที่สุดเท่าที่เคยพบมา เป็นชิ้นส่วนของสะเก็ดดาวที่ก่อตัวขึ้นเมื่อประมาณ 7 พันล้านปีก่อน ซึ่งถือว่าเก่าแก่กว่าดวงอาทิตย์ของเรา ที่มีอายุ 4.6 พันล้านปีเกือบสองเท่า

ถึงแม้ว่ามันจะมีอายุมากกว่าวัตถุใด ๆ ที่มนุษย์รู้จัก แต่มันเพิ่งตกมาบนโลกเมื่อ 50 ปีก่อนผ่านทางอุกกาบาต

ดวงดาวเกิดขึ้นมาได้ เมื่อฝุ่นและก๊าซดึงดูดเข้าหากันในอวกาศและจับตัวรวมกัน ก่อนที่พวกมันจะตายและปล่อยวัตถุต่าง ๆ ให้ลอยเคว้งอยู่ในอวกาศ วัตถุเหล่านั้นอาจรวมตัวกันเป็นดาวดวงใหม่ หรืออาจจะกลายเป็นอุกกาบาตเมื่อมันถูกแรงโน้มถ่วงดาวดวงอื่นดึงเข้าหา ซึ่งวัตถุที่ค้นพบนี้เองก็เคยเป็นส่วนหนึ่งของกระบวนการเหล่านั้น ก่อนจะตกลงมาบนโลก

“นี่เป็นหนึ่งในการศึกษาที่น่าตื่นเต้นที่สุดเท่าที่ผมเคยทำมา นี่เป็นวัตถุของแข็งที่เก่าแก่ที่สุดเท่าที่เคยพบมา และพวกมันจะบอกเราว่าดวงดาวก่อตัวอย่างไรในกาแลคซี่”ฟิลลิปป์ เฮ็ค (Philipp Heck) ผู้เขียนงานวิจัยจากพิพิธภัณฑ์ฟิลด์ (Field Museum) กล่าว

นักวิทยาศาสตร์เรียกวัตถุของแข็งที่เกิดก่อนดวงอาทิตย์เหล่านี้ว่า Presolar Grains ซึ่งพบได้เพียงประมาณ 5% ของอุกกาบาตที่ตกลงสู่พื้นโลกเท่านั้น

Presolar Grains ในงานวิจัยนี้ถูกแยกออกจากอุกกาบาตเมอร์ชิสันเมื่อประมาณ 30 ปีที่แล้ว ใน มหาวิทยาลัยชิคาโก (University of Chicago)

“เมื่อแยกชิ้นส่วนทั้งหมดออกจากกันแล้ว เราก็พบว่ามันมีลักษณะเหมือนแป้งเปียกและมีกลิ่นฉุน คล้ายเนยถั่วลิสงเน่า” – นักศึกษาระดับบัณฑิตศึกษา เจนนิก้า เกรียร์ (Jennika Greer) ผู้เขียนงานวิจัยร่วมจากพิพิธภัณฑ์ฟิลด์และมหาวิทยาลัยชิคาโก กล่าว

นักวิจัยอธิบายต่อว่า พวกเขาละลายวัตถุกลิ่นฉุนนี้ด้วยกรดเพื่อให้เหลือแต่ Presolar Grains เท่านั้น ซึ่งคล้ายกับการเผาฟางเพื่อหาเข็มเพียงเล่มเดียว เมื่อแยก Presolar Grains ออกมาสำเร็จ นักวิจัยก็สามารถหาคำตอบได้ว่ามันมาจากดาวประเภทไหนและอายุเท่าไหร่ โดยการดูว่ามันสัมผัสกับรังสีคอสมิกมานานแค่ไหน

สุดท้ายนักวิจัยก็รู้ว่า Presolar Grains บางส่วนในตัวอย่างที่แยกออกมาจากอุกกาบาต มีอายุเก่าแก่ที่สุดเท่าที่เคยพบบนโลก โดยส่วนใหญ่มีอายุ 4.6-4.9 พันล้านปี และบางส่วนมีอายุถึง 7.5 พันล้านปี

นอกจากนี้นักวิทยาศาสตร์ยังพบว่าบ่อยครั้ง Presolar Grains มักลอยอยู่ในอวกาศเป็นกระจุกขนาดใหญ่ที่เรียกว่า กราโนล่า (granola)

Fact ดวงอาทิตย์จะยังคงเผาไหม้ต่อไปอีกประมาณ 130 ล้านปี ระหว่างนั้นมันจะขยายขนาดจนเขมือบดาวพุธ ศุกร์ และโลก เมื่อถึงจุดนั้นมันจะกลายเป็นดาวยักษ์สีแดง (Red-Giant)

อ่านต่อ – NASA พบ “น้ำตาล” ในอุกกาบาตที่พุ่งชนโลกเมื่อหลายล้านปีก่อน