“สตูเพนเดมิส” (เต่าอายุ 8 ล้านปี) ฟอสซิลถูกพบ ณ โคลอมเบีย – ขนาดใหญ่เท่ารถยนต์

ในหนองน้ำทางตอนเหนือของทวีปอเมริกาใต้เมื่อประมาณ 10 ล้านปีก่อน คือที่อยู่อาศัยของ “Stupendemys Geographicus” (อ่านว่า : สตูเพนเดมิส จีโอกราพิคัส) เต่ายักษ์ดึกดำบรรพ์ที่มีขนาดยาวเต็มที่ประมาณ 4 เมตร หนัก 1.25 ตัน (ใหญ่พอ ๆ กับรถยนต์ 1 คัน) ที่สูญพันธุ์ไปในยุคไมโอซีน (ราว 7-13 ล้านปีก่อน)

ซึ่งถูกค้นพบครั้งแรกในช่วงทศวรรษ 1970 แต่ตลอดระยะเวลาที่ผ่านมากว่า 50 ปี มันไม่ค่อยเป็นที่รู้จักมากนักเพราะชิ้นส่วนฟอสซิลที่พบยังไม่ค่อยสมบูรณ์ จนกระทั่งเมื่อปี 2016 เอดวิน คาเดนา นักบรรพชีวินวิทยาจากมหาวิทยาลัยโรซาริโอ ประเทศโคลอมเบีย ขุดพบฟอสซิลที่สมบูรณ์ที่สุดของสัตว์ดึกดำบรรพ์นี้ได้ที่รอยต่อระหว่างทะเลทรายทาทากัวของโคลอมเบียกับภูมิภาคอูรูมาโกในเวเนซุเอลา ซึ่งตรวจสอบแล้วพบว่ามันมีอายุกว่า 8 ล้านปี

โดยการค้นพบนี้ถูกตีพิมพ์ลงในวารสาร Science Advances – เอดวิน คาเดนา กล่าวว่า “ความใหญ่ของมันเป็นอุปสรรคต่อการกินของจระเข้โบราณในยุคนั้นอย่างมาก เพราะมีหลักฐานที่พบว่ามันถูกจระเข้สังหารแต่กลับไม่ถูกกิน เพราะติดกระดอง ซึ่งเต่าชนิดนี้ถือว่าเป็นเต่าดึกดำบรรพ์ที่มีขนาดใหญ่ที่สุดชนิดหนึ่งเลย เป็นรองเพียงเต่าทะเลอาร์คีลอน (Archelon) ที่มีชีวิตอยู่เมื่อราว 70 ล้านปีก่อนในยุคคลีเทเชียสเท่านั้น”

ทั้งนี้ นอกจากกระดองที่โดดเด่นแล้ว ทีมนักวิจัยยังพบฟอสซิลกระดูกขากรรไกรล่างและจงอยปาก ทำให้พอจะสันนิษฐานชีวิตความเป็นอยู่ของพวกมันในสมัยที่ยังมีชีวิตได้บ้าง โดยในงานวิจัยระบุว่า มันเป็นสิ่งมีชีวิตที่กินทั้งพืชและสัตว์ เช่น ปลา หอย งู จระเข้ขนาดเล็ก ไปจนถึงพืชน้ำและสาหร่ายต่าง ๆ อีกทั้ง ลักษณะของกระดองยังแสดงให้เห็นว่าเต่าตัวนี้เป็นเพศผู้ เนื่องจากบริเวณด้านหน้าของกระดองมีเดือยแหลม ๆ ยื่นออกมา ซึ่งเป็นลักษณะเฉพาะของเต่าตัวผู้สายพันธุ์อื่น ๆ ในยุคเดียวกัน ที่วิวัฒนาการขึ้นมาเพื่อต่อสู้และป้องกันตัว

อย่างไรก็ตาม นักวิจัยไม่ทราบเหตุผลที่แน่ชัดเกี่ยวกับการสูญพันธุ์ของพวกมัน แต่จากการสันนิษฐานคาดว่า พวกมันอาจสูญพันธุ์เพราะสภาพแวดล้อมที่เปลี่ยนแปลงไปอย่างรวดเร็ว ทำให้แหล่งที่อยู่อาศัยลดน้อยลง รวมถึงแหล่งอาหารก็หายไปด้วยเช่นกัน ทำให้พวกมันค่อย ๆ ตายลงจนกระทั่งสูญพันธุ์ในที่สุด

เต่าแม่น้ำอะเมซอน

โดยปัจจุบัน มันไม่ได้ส่งต่อดีเอ็นเอหรือเป็นญาติกับสัตว์ชนิดใดเลย แต่ที่หน้าตาคล้ายที่สุดคือ “เต่าแม่น้ำอะเมซอน” เป็นสัตว์สายพันธุ์ที่มีความใกล้เคียงกับมันมากที่สุดที่ยังคงมีชีวิตอยู่ในปัจจุบัน

เพิ่มเติม – “เต่าแม่น้ำแอมะซอน” (Amazon River Turtle) ชื่อวิทยาศาสตร์ Peltocephalus dumerilianus อาศัยอยู่บริเวณลุ่มแม่น้ำแอมะซอน ขนาดยาว 52 เซนติเมตร หนักประมาณ 8-15 กิโลกรัม เป็นเต่าขนาดใหญ่ มีกรามที่แข็งแรง ซึ่งหน้าตาของมันคล้ายกับเต่าดึกดำบรรพ์ตัวในบทความมากที่สุด แต่ต่างที่มีขนาดเล็กกว่า 100 เท่า