(2021) สำรวจพบ “วาฬสายพันธุ์ใหม่” แต่พบไม่นานก็ถูกประกาศ-ให้เป็นสัตว์ใกล้สูญพันธุ์ทันที

จากการวิเคราะห์ทางพันธุกรรมและการตรวจสอบลักษณะของกะโหลกอย่างใกล้ชิดในกลุ่มของวาฬบาลีนที่พบทางตะวันออกเฉียงเหนือของอ่าวเม็กซิโก เผยให้เห็นถึงวาฬสายพันธุ์ใหม่ ซึ่งถูกเข้าใจผิดว่าเป็นวาฬบรูด้ามาตลอด

(ซ้าย-ชื่อของวาฬไรซ์ ถูกตั้งชื่อตามผู้ค้นพบมัน Dale Rice นั่นเอง) // (ขวา-โครงกระดูกของวาฬไรซ์)

ลินซีย์ วิลค็อกซ์ นักพันธุศาสตร์จาก NOAA กล่าวว่า “ถือเป็นเรื่องเซอร์ไพรส์มาก ที่เราพบวาฬสายพันธุ์ใหม่ในพื้นที่ ที่เปรียบเหมือนสวนหลังบ้านเราเอง ฉันไม่คิดว่าจะได้มีโอกาสพูดถึงวาฬสายพันธุ์ใหม่ในชีวิตการทำงาน ดังนั้นมันจึงเป็นการค้นพบที่น่าตื่นเต้นสุด ๆ”

โดยวาฬสายพันธุ์ใหม่ที่เพิ่งค้นพบนี้ถูกตั้งชื่อว่า “ไรซ์” (Rice) มีจำนวนประชากรน้อยกว่า 100 ตัว ทำให้ไม่สามารถพบเห็นได้ทั่วไปในอ่าวเม็กซิโก ที่ซึ่งถูกเรียกว่า “บ้าน” ของเหล่าวาฬ โดยวาฬไรซ์เป็นหนึ่งในสายพันธุ์ของวาฬบาลีน (Baleen whales) แต่ที่ผ่านมาถูกเข้าใจผิดว่าเป็นชนิดเดียวกันกับวาฬบรูด้ามาโดยตลอด (Bryde’s whale) – แตกต่างกันตรงที่ …

วาฬสายพันธุ์ใหม่นี้ มักจะอาศัยอยู่บริเวณทางตะวันออกเฉียงเหนือของอ่าวเม็กซิโก และมักหาอาหารบริเวณใต้น้ำ อีกทั้งยังไม่สุงสิงกับวาฬบรูด้าทั่วไป ขณะที่วาฬบรูด้ามักถูกพบบริเวณมหาสมุทรอินเดีย มหาสมุทรแอตแลนติก และแปซิฟิก และจะหาอาหารบริเวณผิวน้ำ

วิลค็อกซ์ ยังกล่าวอีกว่า “การจะแยกสายพันธุ์ของสัตว์ที่มีความคล้ายคลึงขนาดนี้ได้นั้น นักวิทยาศาสตร์ต้องการหลักฐานทางพันธุกรรมและการตรวจสอบอย่างใกล้ชิด ทำให้เราเริ่มเก็บตัวอย่างเนื้อเยื่อจากวาฬไรซ์ครั้งแรกตั้งแต่ปี 2000 จนสามารถเก็บตัวอย่างทางพันธุกรรมที่แตกต่างกันถึง ’36 ตัวอย่าง’ เพื่อเปรียบเทียบระหว่างวาฬไรซ์กับวาฬบรูด้า และมีหลักฐานมากพอจนสามารถประกาศการค้นพบครั้งนี้ได้นั่นเอง”

ปี 2019 ตอนนั้นยังไม่รู้ว่านี่คือวาฬไรซ์ คิดว่าเป็นวาฬบรูด้า จึงทำให้คนยังไม่ค่อยให้ความสนใจกับข่าวนี้

เพิ่มเติม – ในเดือนมกราคมปี 2019 มีการพบวาฬไรซ์ถูกซัดมาเกยตื้นบริเวณหาดฟลอริดา จึงได้มีการตรวจสอบกะโหลกของพวกมัน ซึ่งเผยให้เห็นความแตกต่างของรูปร่างและขนาดกระดูกรอบ ๆ ช่องลม เมื่อเทียบกับวาฬบรูด้า และวาฬอีเดน (Eden’s whales – เป็นสายพันธุ์ที่ใกล้ชิดกันอีกชนิดหนึ่ง) ซึ่งวิลค็อกซ์มองว่า ความแตกต่างของพันธุกรรมและโครงกระดูกที่ค้นพบเหล่านี้ เพียงพอที่จะกำหนดให้วาฬไรซ์เป็นสายพันธุ์ใหม่ที่ไม่ได้อยู่ในกลุ่มของวาฬบลูด้า

ต่อมาไม่นาน-เดือนเมษยน (ปีเดียวกัน) สหรัฐอเมริกาได้ระบุให้ “วาฬไรซ์-เป็นสัตว์สายพันธุ์ใหม่ และเป็นสัตว์ใกล้สูญพันธุ์ทันที” (แต่ก็ไม่ได้ช่วยแก้ปัญหาเท่าใดนัก) เนื่องจากวาฬที่อาศัยอยู่ในอ่าวเม็กซิโกต้องเผชิญภัยคุมคามจากน้ำมันรั่วไหล เรือล่ม และการเข้าไปติดอยู่ในอุปกรณ์หาปลาแทบตลอดเวลา

Fact – ชื่อของวาฬบรูด้า (Bryde’s Whale) ถูกตั้งเพื่อเป็นเกียรติแก่ โยฮัน บรูด้า (Johan Bryde) อดีตกงสุลแห่งนอร์เวย์ประจำประเทศแอฟริกาใต้ ซึ่งถือเป็นนักล่าวาฬชื่อดังช่วงต้นศตวรรษที่ 19 (ใช่แล้ว-คุณอ่านไม่ผิด) พวกเขาเอาชื่อนักล่าวาฬมาตั้งเป็นชื่อสายพันธุ์วาฬ (คิดว่าวาฬจะดีใจมั้ย-คงไม่แน่นอน)