พบอาณาจักร “แบคทีเรียซอมบี้” ณ หลายพื้นที่ใต้เปลือกโลก (มวลรวมมากกว่ามนุษย์ถึง 300 เท่า)

ลึกลงไปกว่า 5,000 เมตร ใต้แผ่นเปลือกโลกที่ไม่มีทั้งแสงอาทิตย์ ไม่มีสารอาหาร และอุณหภูมิที่สูงถึง 100 องศาเซลเซียส เป็นสภาพแวดล้อมที่ไม่น่ามีสิ่งมีชีวิตชนิดใดสามารถอาศัยอยู่ได้ แต่ทว่าเมื่อวันที่ 10 ธันวาคม 2018 นักวิทยาศาสตร์กลับพบแบคทีเรียจำนวนมหาศาล ที่เติบโตอยู่ในสภาพแวดล้อมดังกล่าวได้อย่างน่าเหลือเชื่อ ซึ่งพวกเขาตั้งชื่อให้มันว่า “แบคทีเรียซอมบี้” (Zombie Bacteria)

ตะกอนตัวอย่างที่เก็บมาได้จากก้นมหาสมุทรที่ระดับความลึก 2.5 กิโลเมตร ทำให้นักวิจัยทราบว่ามีสิ่งมีชีวิตหลักอยู่ 3 ประเภท คือ อาร์เคีย แบคทีเรียและยูคาเรีย ซึ่งแต่ละประเภทก็จะมีสิ่งมีชีวิตที่แตกออกไปอีกกว่า 30,000 สปีชีส์ (โดยทั้งหมดนี้ถูกเรียกว่าแบคทีเรียซอมบี้)

แบคทีเรียเหล่านี้ถูกค้นพบโดยทีมนักวิทยาศาสตร์จากองค์กร Deep Carbon Observatory (OCD) โดยกล่าวว่า “พวกมันมีจำนวนมากจนน่าตกใจ ซึ่งมากขนาดที่ว่าหากนำมามัดรวมกันแล้วชั่งน้ำหนัก จะมีมวลมากกว่ามนุษย์บนโลกรวมกันถึง 300 เท่าเลยทีเดียว” โดยสถานที่ที่เก็บตัวอย่างขึ้นมานั้นคือหลายพื้นที่ทั่วโลกที่มีสภาพแวดล้อมแบบสุดขีด (ภูเขาไฟ เหมืองเพชร น้ำพุร้อน ใต้ทะเลลึก เหมืองทอง)

ภาพนักวิทยาศาสตร์กำลังสำรวจและเก็บตัวอย่างน้ำที่อยู่ลึก 1.3 กิโลเมตร ภายในเหมืองทอง Beatrix แอฟริกาใต้

แล้วแบคทีเรียเหล่านี้มีชีวิตรอดในสภาพแวดล้อมสุดขั้วแบบนั้นได้อย่างไร ? คำตอบ : อิสซาเบล แดเนียล นักธรณีวิทยา ให้คำตอบเรื่องนี้ว่า “โดยทั่วไปแล้วสิ่งมีชีวิตจะดำรงอยู่ได้ต้องมี 2 สิ่ง คือ อาหาร + อากาศหายใจ ซึ่งแน่นอนว่าใต้ชั้นเปลือกโลกแทบไม่มีออกซิเจน แต่แบคทีเรียซอมบี้เหล่านี้สามารถใช้ ‘สารยูเรเนียม’ ที่ปล่อยออกมาจาก ‘หิน’ ในการหายใจและเปลี่ยนมันเป็นสารอาหารได้ในเวลาเดียวกัน”

โดยนักวิจัยคาดว่า พวกมันอาจเกิดมาตั้งแต่ยุคแรกของโลกเมื่อหลายพันล้านปีก่อน ในยุคที่ยังไม่มีออกซิเจน ซึ่งเมื่อเวลาผ่านไปโลกเกิดการเปลี่ยนแปลง มีออกซิเจน มีอากาศ ทำให้พวกมันมุดลงไปอยู่ใต้ชั้นเปลือกโลกเพื่ออยู่ในสภาพแวดล้อมที่คุ้นเคยแทน ดังนั้นเจ้าแบคทีเรียเหล่านี้อาจเป็นจุดเริ่มต้นของสิ่งมีชีวิตบนพื้นผิวโลกก็เป็นได้

ไส้เดือนฝอย (ยูคาริโอต) จากเหมืองทองคำ Kopanang ในแอฟริกาใต้อาศัยอยู่ในน้ำใต้ดิน (ลึก 1.4 กิโลเมตร) ที่อุณหภูมิสูงถึง 100 องศาเซลเซียส

อีกทั้ง การค้นพบอาณาจักรแบคทีเรียที่ยิ่งใหญ่ อาจเสริมความเป็นไปได้ที่จะมีสิ่งมีชีวิตบนดาวดวงอื่นที่มีสภาพแวดล้อมสุดขีด และสุดท้ายนักวิจัยยังต่างพากันแซวว่า “สาเหตุที่พวกมันสามารถเติบโตและมีจำนวนได้มากขนาดนี้อาจเป็นเพราะไม่มีมนุษย์อยู่ใต้ชั้นเปลือกโลกยังไงล่ะ”